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Government Responses to Gang Power: From Truce to War on Gangs in El Salvador

Author:

Chris van der Borgh

Universiteit Utrecht, NL
About Chris

Chris van der Borgh is a lecturer, researcher and consultant with the Centre for Conflict Studies at Utrecht University. He specialises in issues of peace and security, political order and international intervention. Recent publications focus on the politics of security provision in Kosovo and El Salvador.

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Abstract

This paper analyses the challenges that governments face in dealing with illicit armed groups that have built up local power positions. It analyses an accommodating government response to gangs - a local gang truce - in a Salvadoran town, and its aftermath that was characterised by a renewed crack down on gangs. The paper argues that the local truce did not seem to limit the control of gangs, but rather led to some modifications in the use of violence by gangs towards the population, and the degree and forms of extortion. However, while the ‘war on gangs’ that followed the local gang truce had a more disruptive effect on the control of gangs, it was not able to stop or break their control either. The paper concludes with some lessons that can be learned from this case study.

 

Resumen: Respuestas gubernamentales al poder las pandillas: De la tregua a la guerra de bandas en El Salvador

Este artículo reflexiona sobre los desafíos a los que se enfrentan los gobiernos al tratar con los grupos armados ilícitos que han establecido posiciones de poder locales. Analiza una respuesta del gobierno (una tregua local) a las pandillas en la ciudad de Nueva Concepción, El Salvador, y sus consecuencias, que se caracterizaron por una nueva represión. Estas respuestas no lograron romper el poder de las pandillas. Si bien la tregua local había provocado algunas modificaciones en el uso de la violencia por parte de las pandillas y el grado y las formas de extorsión que utilizaban, la “guerra contra las pandillas” que siguió a la tregua local de pandillas tuvo un efecto más perturbador, ya que no pudo detenerla ni eliminar su control. El documento muestra que diferentes respuestas pueden tener lugar simultáneamente, afectándose unas a otras de manera intencionada e involuntaria. Al reconocer la profunda disputa sobre la "combinación correcta de políticas" en situaciones en las que el poder del estado se enfrenta violentamente, también se analizan algunos de los desafíos y las posibilidades de combinar enfoques acomodaticios, represivos y preventivos. Palabras clave: Respuestas del gobierno, grupos ilícitos, pandillas, poder, tregua, El Salvador.

DOI: https://doi.org/10.32992/erlacs.10433
How to Cite: van der Borgh, C. (2019). Government Responses to Gang Power: From Truce to War on Gangs in El Salvador. European Review of Latin American and Caribbean Studies, (107), 1–25. DOI: http://doi.org/10.32992/erlacs.10433
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Published on 28 Mar 2019.
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