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Securing the home: Crime, state sovereignty and social housing in Medellín

Author:

Frank Ingo Müller

University of Amsterdam, NL
About Frank
Frank Müller is a Political Scientist and a postdoctoral researcher and lecturer at the Centre for Urban Studies at the University of Amsterdam. Among his main scientific interests are urban informality, housing, and security in Latin America.
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Abstract

In urban Latin America social housing developments have become a strategy to (re)centre territorial sovereignty with the state, by relocating low-income populations from informal settlements controlled by organized criminal groups. Yet criminal groups wield significant influence in new social housing developments, and states’ monopoly on violence continues to be contested. While studies of urban housing in the region have largely disregarded matters of urban security, research on urban security has ignored houses as material agents. Bridging studies of housing and studies of urban security, I promote a broad understanding of security that conceives the cumulative effect of diverse threats to residents’ livelihoods. By doing so, I further develop a material approach to state sovereignty in which a house operates both as a material referent and as an affective “object of desire” (Berlant, 2011) in urban security politics. By promising a secure home, social housing developments materialize the state’s responsibility to protect its citizens. However, the deficient construction and inadequate design of many new homes expose residents to climatic, health and crime-related threats. I conclude by outlining three interrelated sets of question that arise from conceiving houses as politicized materiality. I base my argument on an ethnographic case study of a social housing development in peripheral Medellín.


Resumen: Asegurando el hogar: crimen, soberanía estatal y vivienda social en Medellín

En la América Latina urbana, las urbanizaciones de vivienda social se han convertido en una estrategia para (re)centrar la soberanía territorial en el Estado, reubicando poblaciones de bajos ingresos en asentamientos informales controlados por grupos criminales organizados. Estos grupos criminales ejercen una gran influencia en las nuevas obras de viviendas sociales y se sigue cuestionando el monopolio de violencia de los estados. Mientras los estudios de vivienda urbana en la región han descuidado en gran medida los asuntos de seguridad urbana, las investigaciones sobre seguridad urbana han ignorado la vivienda como agente material. Uniendo los estudios de vivienda y seguridad urbana, promuevo una comprensión amplia de la seguridad que concibe el efecto acumulativo de diversas amenazas al medio de vida de los residentes, desarrollando así un enfoque material de la soberanía estatal en el que la vivienda funciona como referente material y “objeto de deseo” afectivo (Berlant, 2011) en la política de seguridad urbana. Al prometer asegurar el hogar, los proyectos de vivienda social materializan la responsabilidad del Estado de proteger a sus ciudadanos. Sin embargo, construcciones deficientes y el diseño inadecuado de muchas viviendas nuevas exponen a los residentes a amenazas climáticas, de salud y de delincuencia. Concluyo describiendo tres conjuntos interrelacionados de preguntas que surgen de concebir la vivienda como materialidad politizada. Baso mi argumento en un estudio de caso etnográfico de una urbanización de vivienda social en la periferia de Medellín.

DOI: https://doi.org/10.32992/erlacs.10387
How to Cite: Müller, F. I. (2019). Securing the home: Crime, state sovereignty and social housing in Medellín. European Review of Latin American and Caribbean Studies, (107), 95–115. DOI: http://doi.org/10.32992/erlacs.10387
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Published on 09 May 2019.
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