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Why is Liberal Peace-building so Difficult? Some Lessons from Central America


Sabine Kurtenbach

German Institute of Global and Area Studies (GIGA) ILAS Institute of Latin American Studies, Hamburg, Germany, DE
About Sabine
Sabine Kurtenbach is Senior Researcher at the GIGA (German Institute of Global and Area Studies) ILAS Institute of Latin American Studies, Hamburg, Germany. Her major research interests cover peace processes, post-war developments, youth, and societal fragility. Among her recent publications are ‘Europe and the Complex Transformation of the Colombian Conflict’, in Virginia M. Bouvier (ed.) (2009) Colombia: Building Peace in a Time of War, Washington USIP, pp. 385-397; and ‘Guatemala: A Dependent and Fragmented Civil Society’, in Thania Paffenholz (ed.) (2010) Civil Society and Peacebuilding: Concepts, Cases and Lessons, Lynne Rienner Publishers, pp. 79-104.
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According to the liberal peace-building paradigm the termination of war is a window of opportunity for fundamental change. Central America has been one of the first laboratories of international policies promoting the threefold transformation process of pacification, democratization and economic liberalization. Although none of the postwar countries (Nicaragua, El Salvador, Guatemala) slipped back into war, serious deficits abound that can neither be explained as mere consequences of war nor as ‘normal’ developmental problems. The paper introduces an analytical framework locating these problems at the intersection between external influences, societal foundations, consequences of war and violence as well as peace-building. The comparative analysis of the three transformation processes – democratization, market economy and pacification – shows how path dependent patterns remain dominant while reform processes are fragile. This allows for an explanation of common features as well as differences inside the region.


Resumen: ¿Por qué es tan difícil la construcción de una paz liberal? Algunas lecciones de América Central

De acuerdo al paradigma liberal sobre la construcción de la paz, el fin de una guerra abre un abanico de oportunidades para introducir cambios fundamentales. América Central fue uno de los primeros laboratorios donde se aplicaron políticas internacionales que fomentaban el triple proceso de transformación compuesto por la pacificación, la democratización y la liberalización económica. Aunque ninguna de las sociedades de posguerra (Nicaragua, El Salvador, Guatemala) volvió a recaer en ella, abundan graves deficiencias que no se pueden explicar ni como meras consecuencias del conflicto ni como problemas ‘normales’ de países en desarrollo. El artículo define un marco analítico que localiza estos problemas en la intersección de influencias externas, bases sociales, consecuencias de la guerra y violencia así como en los procesos de paz. El análisis comparativo de la triple transformación – democratización, economía del mercado y pacificación – muestra la supeditación de los frágiles procesos de reforma a los modelos tradicionales de desarrollo. Esta perspectiva también permite explicar los rasgos comunes y diferencias dentro de la región. 

How to Cite: Kurtenbach, S. (2010). Why is Liberal Peace-building so Difficult? Some Lessons from Central America. European Review of Latin American and Caribbean Studies, (88), 95–110. DOI:
Published on 15 Apr 2010.
Peer Reviewed


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